RPA簡析

RPA(機器人流程自動化,Robotic Process Automation)在2019年和2020年受到了投資圈的關注,本文將從宏觀視角看,RPA在智能革命道路上所處的位置,以及推演RPA技術的演進方向和未來的落地場景。

一、RPA的本質

RPA本質上講就是機器人自動化在軟件領域的應用,完全能力的RPA應該是TrueAI的,我們可以將所有軟件產品的自動化軟件都稱為RPA,對應的產品也可以稱為軟件機器人,其接口界面是不確定的,可以多種形式進行交互,溝通目標和教學,以使其可以自動地完成各類軟件操作的任務。

二、RPA的技術形態

當前的RPA技術主要是借助界面元素的內探技術,用戶的錄制過程中,RPA工具會記錄下每個操作的界面元素的DOM ID,重放時就可以精準定位這些元素,相應信息也是從對應的界面元素中獲取,AI技術融合后,一些組件的內容識別開始采用視覺技術,比如驗證碼識別,文本識別,圖像理解。但RPA在架構上仍然遵從元素-操縱-流程的主框架思路,最終落實到可執行腳本上的都是算法流程,僅僅是表現形式不同而已,有些使用的圖形化編輯器,有些使用的腳本語言。死板的流程往往不需要流程編輯,但大多數RPA腳本都是需要人工編輯的,錄制本身不能自動理解其中的變量。

三、RPA的終局刻畫

首先我們需要明確一個概念就是從類腦智能的角度看,一切可控制的流程本身是大腦圖靈機制的表現形式,因而人類可執行的行為本質上講都是可以以高級指令的算法化流程化來刻畫的,也就是說達到True AI能力的RPA軟件可以最終落實到流程上來。難點在于圖靈機制與潛意識網絡之間的鴻溝,還在于圖靈機制與其他機制的融合,如目標驅動機制、異常監測機制、完形機制。

最終的RPA軟件可以至少可以以類人的溝通方式明確自身的任務目標,并能夠盡量自主推導執行過程,這是經典的目標驅動過程。因而終局的RPA將和其他垂直領域的智能技術走向融合,既要有語言溝通理解能力,也要有視覺理解能力,更要有運動控制能力和異常監測、目標驅動能力。

實現自動化所涉及的幾種方法:

一、目標告知。通過簡要描述告知任務目標,通過溝通或演示確認對目標的理解,自行對目標進行分解執行。

二、教學。通過演示,或者教授執行步驟,令智能體理解執行的全部細節,并通過對變量的理解進行溝通和交互,最終自動生成執行流程。

三、編碼。完全通過編程的方式實現全部流程,流程中的子操作仍然面臨智能問題,該子操作如果是True AI級別的,面臨可實現和不可實現兩種狀態。

編碼形式是目前主要采用的方式,主要通過模板和開放平臺來實現復用。流程本身是層次化的,識別和執行函數的分解后可能面臨智能屏障(即因為是高級的智能問題導致目前無法實現)。這些問題基本就是自動化編程所面臨的問題。

四、RPA與信息化的關系

信息革命是從計算機誕生之后就一直持續存在的活動,對于各類實體實施信息化的主要目的在于將傳統介質上的信息和數據變換到計算機上,從而可以依靠計算機的處理能力,進行電子化處理、模擬、存檔、查詢、自動化。信息化帶來的好處之一就是自動化,這點似乎跟RPA本身的自動化是矛盾的。其實,很多RPA需求,我們也可以看到是因為在多個隔離系統之間進行數據遷移,而這個工作本身是可以被接口對接所取代的,但接口對接的成本其實很多情況下是很高的。而且現實中,很多通過UI操作的事情,的確都是可以通過計算機腳本來實現的,這些大量的可以腳本化的需求就催生了各類計算機應用軟件和程序的出現,從而滿足各類自動化需求,然而這類需求的長尾性和編程專業人才供給不足的不平衡導致很多長尾的需求并不能得到完全的編程資源的支撐。因而RPA與信息化貌似是此消彼長的機會,但從編程自動化的角度看,兩者就統一了,只是自動化的不同表現形式,可以形式化定義的就完全使用編程來解決,之所以存在RPA是很多地方沒有編程資源的介入,而無編程腳本,尤其是視覺界面的操作缺乏編程資源的支持,使得一些機構轉向了RPA工具的使用。

本質上,RPA就是信息自動化的一種特例,在自動化編程技術進步后將逐步被吸納和消亡的一個獨特存在。

四、RPA的演進與未來

一、智能屏障的不斷減少。比如一些機器視覺技術的進步,可以提供更加靈活的讀取能力。以前通過DOM獲取的方式會逐步轉變為圖像獲取,視覺技術還可以提供更多的對界面結構的理解,可以容忍更多的變量存在。

二、向編程自動化方向演進。無論是面向需求編程,還是自然語言式編程,RPA的執行腳本將和其他領域的自動化腳本一樣,走向更加智能的編程形式,無論是語言還是交互,無論是目標指引還是教學導向,似乎都指向通過一門全新的自動化編程語言來解決。

三、向更加廣闊的領域擴展。進入到編程自動化領域,意味著更加廣泛的軟件自動化領域大門的打開,無論是自動化測試、簡單重復的UI界面間操作,甚至一些復雜的業務邏輯處理的中高級工作,都可能被取代。

四、RPA的消失。因為編程自動化的迅猛發展,RPA的概念作為技術形態消失,可能龜縮到特定行業特定重復性勞動批量任務業務領域的代名詞,而這些行業也慢慢因信息化建設和編程自動化的進步而逐漸消失。

五、小結

從整個智能革命歷程上來看,RPA是“編程+智能”路徑上的插曲,終將隨著編程智能化自動化的完成而消亡。而編程自動化本身又是自動化大業的終極形態,本質上是完成了True AI的工作。現階段,可以從編程自動化的視角去切入,推動RPA業務領域應用的簡化,也可以直接探索自動化測試、to C的遺留系統自動化任務、長尾重復性勞動取代工作。

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